Book review: Try, trust and tell courage at work

Courage Goes to Work: How to Build Backbones, Boost Performance and Get 
By Bill Treasurer
Berrett-Koehler Publishers, Inc.

An editorial board bus tour of a community health centre. A grant to 
bankroll service learning projects. A media relations summer camp for 
non-profits. And a fundraising dinner for a community leader and her 

That’s what I’d put on my personal highlight reel for 2008. The 
projects called for a little leadership, a whole lot of collaboration 
and a willingness to take more than a few leaps of faith. With all four 
initiatives, there was a problem to solve, a need to meet, an 
opportunity to seize and I was lucky enough to be in the right place to 
help make something happen. 

I’m ending the year with more of what author and Giant Leap Consulting 
founder Bill Treasurer calls try and trust courage. Try courage comes 
from taking initiative and attempting something for the very first 

Trust courage is about relinquishing control, relying on others and 
taking risks on other people stepping up tothe plate. “The act of 
trusting often requires letting go of our need to control outcomes or 
people, our defence mechanisms and our preconceptions about what is 
right,” says Treasurer.

Along with my highlight reel, I have some lowlights from the year that 
was. To avoid making a career-limiting move, I won’t go into the 
details. But I can confess that in every instance I pulled up short on 
what Treasurer calls tell courage. I didn’t speak with candor or 
conviction or voice the minority opinion, even when it was what 
everyone else was thinking.  Instead, I bit my tongue and went along to 
get along.

“You see tell courage at work when employees tactfully but truthfully 
provide tough feedback. You also see it when workers raise their hands 
to ask for help , or when they tell you about mistakes they’ve made 
before you ask.”

Treasurer says the triple combo of try, trust and tell courage is the 
key to employee engagement, passion, motivation and commitment.  
“Courage is the lifeblood of leadership, entrepreneurship and 
innovation. In fact, courage is so critical to these things that they 
can’t exist without it.” 

While Treasurer calls courage the premier business virtue, he claims 
it’s in short supply. Too many organizations have too many comfortable 
or fearful workers.  Just enough is good enough. Staff play it safe and 
spend all their time preserving what is rather than pursuing what could 

Treasurer’s coined the term comfeartable for underperforming workers 
who adhere to the law of staying safe at all costs. No initiative. No 
risk-taking. No candor. No making waves. And, as result, no 
game-changing innovation. 

Anyone in a leadership role has two choices. Inspire and transform 
comfeartable workers or breed more workers lacking in try, trust and 
tell courage. What you do and say goes a long way in filling or 
spilling their trust buckets.

“Managers who fill people with fear in order to motivate them often do 
so for reasons of efficiency or immaturity,” says Treasurer. “It simply 
takes less time, thought and technique to bark an order than it does to 
motivate people according to their interests, passion and 
capabilities.” Yet fear kills morale, erodes trust and builds 
resentment. Not exactly ideal conditions for the fostering and 
flourishing of innovation, quality or exceptional customer service.  

So how can you can build a more courageous workforce? Jump first and be 
a role model. There are two ways to get folks to do something they 
don’t want to do or don't think they can pull off. You can push from behind 
or attract from the front. According to Treasurer, management by 
jumping first and gaining first-hand experience on the frontlines is 
the most powerful and effective way of convincing comfeartable 
workers to do uncomfortable and courageous things.

Make it safe for employees to take smart risks. Asking them to be 
innovative and then telling them not to screw up and acting like the 
sky is falling when mistakes happen is not all that helpful.  Instead, 
value forward-failing and non-habitual mistakes.  Anyone who’s 
mistake-free isn’t trying hard enough to take the risks that lead to 

You also need to provide air cover so your staff have the time and 
space to be courageous.   

“While workers recognize the legitimate need for you to be responsive 
to your boss’s demands, they lose confidence in you if you respond 
impulsively to executive requests without considering the impact that 
those requests may have on them.”

Along with building safety nets and standing up for your staff, you can 
turn fear into the fuel that drives folks to do courageous things. 
Constantly modulating comfort will also spur workers to try new things 
and gain confidence in using their newfound skills. 

“I want you to live a long, healthy and courageous life,” says 
Treasurer. “And I want you to have a long, prosperous and courageous 
career. What I don’t want is for you to have career and life longevity 
only to end up sitting on a barstool someday, complaining about all the 
things you wish you had done. 

“Regrets, especially over things we should have done but didn’t because 
we were too comfortable or afraid when we faced them, burn hot in our 
souls. The risks we regret the most are always the ones we didn’t take.”
So if you’re still searching for a New Year’s resolution, commit to 
ending 2009 with a blockbuster highlight reel loaded with try, trust 
and tell courage at work and in the community.

Published by

Jay Robb

I've reviewed more than 500 business books for the Hamilton Spectator since 1999 and worked in public relations since 1993.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s